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中国空间站将进行地外生态系统模拟实验。科学实验载荷中包含厌氧古菌,这是地球上*古老的生命形式之一,也是地球大气甲烷的主要贡献者,广泛分布于深海、水稻田、反刍动物的胃等厌氧环境中。

厌氧古菌随天舟七号货运飞船被送入中国空间站,旨在验证它们在模拟火星的环境以及宇宙辐射的极端条件下是否能够生存。这项实验将有助于探究外星生命的存在与否。

中国科学院微生物研究所研究员东秀珠表示:“为什么选择这种菌进行实验呢?这类菌的生存条件非常简单,只需氢气和二氧化碳就能生存,然后产生甲烷。”

清华大学地球系统科学系教授 刘竹:我们将选择这个厌氧的古菌,并将其放置到这个设备中,然后将其升上中国空间站的平台。利用空间站平台的宇宙辐射条件,结合微重力环境和其他一些极端条件,比如温度等,我们将在这样的环境中测试地球上早期生命是否能够存活。

据悉,美国国家航空航天局的好奇号探测器已在火星上陆续检测到多个未知的甲烷信号。科学家们认为这些甲烷信号可能是源自于外星生物的代谢产物,而这些产甲烷的微生物被提议为火星和土卫二上*有可能存在的潜在生命形式之一。

如何证实这些产甲烷的微生物是否确有存在呢?一种曾被提出的方式是在火星等行星上直接进行原位探测,但这种方式所需要的时间和资金成本都极高。使用现有的同位素仪器等设备的话,可以检测到微生物代谢产物中的同位素组成,但由于目前人类技术的限制,这种检测方法的准确率还无法满足对生物来源的准确定位。

那是否存在其他检测方法呢?我们需要继续研究突破技术和方法的创新,来开发出更加先进的原位探测和检测设备,以实现对甲烷信号的生物源头的准确定位。

清华大学地球系统科学系教授 刘竹:我们此次实验的目的是通过一种反向验证的方法来证实以下内容。如果产甲烷菌能够在该环境中存活,并且能够产生甲烷、良好生长,那么我们从实质上论证了地球上的原始生命可以在地外环境中存活、甚至生长。这将给我们带来重大启示,即火星上发现的甲烷有可能源自生命,且与地球上的生命可能具有同源性。